Tuinbouwbedrijf De Valck - De Roos: “Opgroeien deden we allebei tussen het witloof”

Lust jij graag witloof, één van de Belgische specialiteiten? Dan moet je zeker eens passeren bij het tuinbouwbedrijf van Elke De Roos en Wim De Valck in Wolvertem. “Wij runnen samen ons bedrijf sinds 2009, maar we zijn in onze families al de vierde generatie die grondwitloof teelt. Witloof is een seizoensproduct waar we hard voor moeten werken, maar het is vooral ook heel lekker. Je kan het op veel manieren bereiden”, klinkt Elke enthousiast.

Altijd witloof

“Ik groeide bij mijn ouders – die vandaag ook nog steeds witloof telen – letterlijk op tussen het witloof. Toen ik Wim leerde kennen in 2006 combineerde hij een job als vrachtwagenchauffeur met loonwerk en akkerbouw”, blikt Elke terug. “Toch komt ook hij uit een echte ‘witlooffamilie’. In 2009 zijn we na ons huwelijk samen een bedrijf gestart om grondwitloof te telen. Zowel Wim als ik zijn binnen onze families al de vierde generatie die dat doen.”

Typisch seizoensproduct

“Grondwitloof is een typisch seizoensproduct. In de wintermaanden - als we het meeste werk hebben - krijgen we hulp van twee of drie seizoensarbeiders en mijn schoonvader helpt ook nog graag een handje mee”, legt Elke uit. “Het telen verloopt arbeidsintensief en we blijven steeds afhankelijk van de natuur. Bijvoorbeeld de weersomstandigheden hebben we niet in de hand. Daardoor kan het soms zijn dat de kwaliteit een beetje verschilt. Onze klanten begrijpen dat en appreciëren ook dat we hen dat uitleggen. Wij vinden het belangrijk dat de mensen die tot bij ons komen om het witloof recht van het veld te kopen, een goed beeld krijgen van wat we doen.”

Werken aan hoevewinkel

“Momenteel komen al heel wat mensen rechtstreeks bij ons op het bedrijf witloof kopen. Soms passeren ze al of bellen ze wanneer we nog geen voorraad hebben. Dan laten we hen weten wanneer ze wel mogen terugkomen. Als we druk in de weer zijn op het veld, halen de klanten hun witloof zelf uit een automaat. We werken aan de inrichting van een hoevewinkel. Ons plan is om die tegen het volgend witloofseizoen te openen. Naast rechtstreekse verkoop leveren we ook aan een bistro in de buurt. Voor de verdere verdeling van ons grondwitloof werken we samen met een groothandel. Zij verdelen het aan winkels in de regio”, geeft Elke mee.

Arbeidsintensief proces

“Zoals al aangehaald, vergt het telen van grondwitloof best veel arbeid, maar we doen onze job erg graag. Voor ons is het een passie. In april-mei trekken we de ruggen op het veld en zaaien we de witloofwortelen, zodat ze heel de zomer groeien op het veld. Tussen begin september en eind november rooien we de wortels en bewaren ze in de frigo. Vervolgens leggen we de wortels in de grond. Na een 4 à 6 weken in de grond komt er een witloofkrop op die we kunnen oogsten. De laatste fase van ons proces is het kuisen en inpakken van het witloof voor verkoop”, beschrijft Elke het proces van zaaien tot verkoop.

Veel contact met klanten

“Steeds meer mensen komen het witloof rechtstreeks bij ons kopen. Verser dan recht van bij de boer kan natuurlijk niet! Het is fijn dat je een babbeltje kan doen met de klanten. Wij maken van die gelegenheid gebruik om wat te vertellen over onze werkwijze. De mensen waarderen dat we hen wat uitleg geven. Soms krijgen we ook te horen hoe zij ons witloof bereiden en dan proberen we dat ook eens. Eén van de grote troeven van grondwitloof is dat je het op veel manieren kan klaarmaken: koud in een salade, stoven, bakken, witloofsoep,…”

Witloof met spek

“Zelf eten we in de wintermaanden graag vers witloof met hesp in de oven. Zo eet onze dochter het ook graag. Of we draaien het witloof in gerookt spek en bakken het dan in de pan. Echt heerlijk! Als je daar van kan smullen, vergeet je heel even het harde werk”, lacht Elke.

Hopen op vijfde generatie

“Het zijn moeilijke tijden voor de land- en tuinbouw, maar wij doen onze job erg graag. Elk jaar stoppen er telers en verkleint het aanbod van grondwitloof. Wij hopen nog verder te groeien en ons bedrijf nog verder uit te bouwen. Onze dochter van acht jaar vertelt trots dat zij later hetzelfde als mama en papa wilt doen. Het zou heel mooi zijn als de vijfde generatie van onze familie ook in het witloof blijft, maar dat zal de toekomst uitwijzen”, besluit Elke De Roos.